《醉漢走路》曼羅迪諾/天下文化

「足球比賽裡,兩隊上場的球員加上主裁判共有23人,他們之中有人生日相同的機率是多少?」

喜歡做數學益智問題的人,想必對這個題目並不陌生。正確答案是「一半」。如果放寬條件,算上替補球員和助理裁判(36人),機率更會提高到八成以上。換句話說,球場上有人生日相同並不奇怪,如果人人生日不同,才真的是稀奇的事。這個簡單的觀察應該足以提醒我們重新看待「緣分」這件事──所謂的因緣巧合、命中註定,可能是隨隨便便就會發生的。

的確,我們真的不擅長處理機率問題。機率是看不到、無法體驗的東西,期望值也並不存在於現實世界中,然而在現代世界裡,機率和統計又扮演著無比重要的角色。我們極度仰賴它們,但對它們的認識卻明顯不足,往往解讀錯誤,而且大錯特錯。

《醉漢走路》即是一本帶領我們綜觀這些問題,並且理解其中種種相關現象的導覽佳作。在本書中,作者Mlodinow敘述了機率和統計理論的歷史、基本觀念和主要人物。我們可以看到,人們如何基於現實需要而發展出理論,而這些理論又如何推動社會和知識的演變。

在不使用公式的前提下,作者詳細解釋了幾個機率的典型題目,包括最有名也最令人困惑的「三門問題」(Monty Hall Problem,如果你以前不曾聽說過,這個問題值得你找來看看)。但是本書並不是嚴格意義下的數學科普書,全書的重點在於綜合討論隨機性與人的關係,而不是機率名題欣賞。

作者 Mlodinow兼具物理學家和作家的雙重身分,這自然影響到他的內容取向和行文風格。他在本書中用了相當的篇幅,從各個領域,擷取各種實例來談論必然和偶然、隨機和因果,以及能力與幸運之間的關係。不時穿插的妙語不免讓人聯想到他曾擔任電視編劇的經歷,這也大幅增加了本書的可讀性。

從這些案例裡,我們可以看到人們如何經常發生混淆和誤解,即使是專家也不例外,其中的謬誤往往令人啞然失笑。然而有時所造成的嚴重後果,例如由於對條件機率的誤解所導致的冤獄(147-148頁),卻又令人怵目驚心。

整體言之,這是一本生動有趣的入門著作。讀者不需要任何預備知識,就可以藉由它的帶領,進入機率的世界。作者在此並沒有拓展什麼新理論或新思維,但書中的撮舉綜述,以及激發思考的各類案例,必能讓很多人獲得不少收益。(趙學信)

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